À l’origine de l’histoire d’entreprises - à suivre

Par Olivier Boudot

L’histoire des entreprises, ou, sur un plan plus large la “Business History” est née aux État-Unis à la fin des années 1920. Elle a suivi de peu la naissance d’une discipline alors nouvelle, l’histoire économique : s’intéressant au changement des institutions et des organisations, des économistes ont consacré des ouvrages spécifiques sur la question, ainsi de Arthur H. Cole sur l’industrie de la laine, Melvin T. Copeland sur le textile…
Dans leur sillage, les universitaires Jackson Turner, Ulrich B. Philipps et Charles A. Beard se heurtent dans leurs travaux historiques aux questions économiques  : quels sont les impacts qu’ont eu l’histoire de la République, le système de l’esclavage, etc. sur l’économie ?

Ils s’aperçoivent qu’ils n’ont pas d’instruments pour y répondre et se font les chantres et les promoteurs d’une nouvelle discipline, l’Histoire Économique, en allant chercher des exemples dans l’économie pour illustrer leurs recherches.

Et de là, l’histoire économique, à l’instar d’autres pans de l’histoire se fragmentera en de multiples sous-disciplines telles que, par exemple, l’histoire des transports, l’histoire du travail mais également l’histoire des entreprises. Celle-ci est identifiée pour la première fois en 1928, lorsque N.S.B. Gras, devient le premier professeur de Business History à l’université de Harvard.
Pour Gras, Business History signifie écrire l’histoire des firmes et des entrepreneurs à partir de leurs propres archives. Or, cette question des archives est nouvelle. C’est la première fois, en effet qu’elle surgit dans l’idée de relater la vie d’une entreprise ou d’un entrepreneur au jour le jour. En 1931, la revue spécialisée de Harvard – Harvard Business Histories – mentionne la biographie de John Jacob Astor en deux volumes, une première. L’histoire d’entreprises est née. Mais que contient-elle, comment va t-elle être abordée, comment va t-elle se développer- autant de questions qui vont rapidement surgir.

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